La decorazione è formata dalla prima aggiunta di compartimenti all’oggetto metallico mediante saldatura o fissaggio di fili d’argento o d’oro o strisce sottili poste sui bordi. Questi rimangono visibili nel pezzo finito, separando i diversi compartimenti dello smalto o degli intarsi, che sono spesso di diversi colori. Gli smalti cloisonné vengono lavorati con lo smalto in polvere trasformato in una pasta, che poi deve essere cotta in un forno.

Nell’antichità, la tecnica del cloisonné era principalmente utilizzata per gioielli e piccoli accessori per abiti, armi o simili piccoli oggetti decorati con disegni geometrici o schematici. Nell’impero bizantino sono state sviluppate tecniche che utilizzano fili più sottili, per lo più utilizzate per immagini e gioielli religiosi. Nel XIV secolo questa tecnica dello smalto si diffuse in Cina, dove fu presto utilizzata per vasi molto più grandi come ciotole e vasi; la tecnica rimane comune in Cina fino ai giorni nostri, e oggetti in smalto cloisonné con stili derivati ​​dalla Cina sono stati prodotti in Occidente dal XVIII secolo.